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EL CICLO DEL AGUA

Entendemos por ciclo del agua o ciclo hidrológico el movimiento continuo de evaporación y precipitación que el agua realiza en distintos puntos de la atmósfera, como consecuencia del desigual calentamiento del planeta y del propio proceso de evapotranspiración de las plantas.

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Los mares, ríos, lagos e incluso los árboles y la propia humedad del suelo son elementos fundamentales para que se produzca este proceso de emisión de vapor de agua a la atmósfera.

El vapor de agua pasa a condensarse en la atmósfera dando origen a pequeñas gotas de agua, que cuando alcanzan cierto tamaño se precipitan a la superficie de la Tierra por gravedad en forma de lluvia.

Si bien este ciclo se repite en todo el planeta, su reparto es desigual y muy variable en función del nivel de humedad ambiental. Hay regiones, como las zonas intertropicales en las que la humedad en la atmósfera es alta y el ciclo es constante, prácticamente se produce a diario. Por el contrario, en el lado opuesto se encuentran las zonas secas del planeta y las regiones polares, donde el déficit de humedad origina verdaderos desiertos.

La existencia de este fenómeno es fundamental, pues ayuda a mantener las condiciones óptimas para el desarrollo de la vida en el planeta y para la formación de nubes.

LAS NUBES

Las nubes son un conjunto de minúsculas gotas de agua o de hielo que, debido a su poco peso y reducidas dimensiones, permanecen suspendidas en el aire. En su formación intervienen la humedad y la temperatura del aire.

Para que se originen las nubes es necesario un proceso de ascendencia del aire acompañado de un progresivo enfriamiento. Así mismo,  es imprescindible la presencia de diminutas partículas sólidas suspendidas en la atmósfera (polvo, partículas de humos, sales de origen marino,etc) que sirven de soporte a las gotas de agua, favoreciendo de este modo el proceso de condensación.

Según sea su origen y el tamaño de las gotas, el aspecto de las nubes varía enormemente. No obstante existe una tipología en función de su altitud que detallamos a continuación.

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NUBES ALTAS: Son las que se encuentran en el nivel superior de la troposfera y llegan a alcanzar los 15 Km de altura

Cirrus

Se distinguen por su forma de filamentos blancos separados, con apariencia fibrosa o de brillo sedoso.

Cuando se presentan aisladas en la atmósfera  auguran buen tiempo. Otras veces, su densidad puede ir a más, lo que nos indicaría un inmediato cambio de tiempo.

Cirroestratus

Están constituidas por finísimos cristales de hielo y tienen forma de velo nuboso, transparente y blanquecino, que produce el fenómeno de halo.

Suelen preceder a frentes cálidos, por lo que su presencia es indicativa también de un cambio de tiempo.

Cirrocumulus

Se distinguen perfectamente por formar delgadas capas de nubes blancas formadas por elementos muy pequeños en forma de rizos y ondulaciones.

 No suelen ir asociadas a cambios de tiempo.

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cirruestratus
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NUBES MEDIAS: Ocupan un nivel intermedio entre 3 y 7 Km de altura.

Altostratus

Tienen aspecto de lámina grisácea y uniforme de nubes, que cubren enteramente el cielo. En el horizonte, suelen presentar extremos delgados en las propias nubes que permiten ver el sol, como a través de un vidrio sucio.

Están asociadas a frentes cálidos y originan lluvias e incluso fenómenos de nevadas

Altocumulus

Se distinguen por su aspecto de manto blanco o grisáceo con sombra propia de formas redondedas.

Normalmente están formadas por pequeñas gotas de agua y generalmente acompañan al buen tiempo

Nimbostratus

Capa de nubes grisáceas y oscuras con aspecto borroso y plomizo como consecuencia de las continuas lluvias. Son propias de días completamente cerrados  lo que, unido al espesor de esta capa, impide ver el sol.

Están asociadas a frentes cálidos y van acompañadas de lluvias o nevadas persistentes.

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nimbostratus

NUBES BAJAS: Son las más próximas al suelo  se encuentran en el piso inferior ( hasta los 3 Km. de altura)

Stratocumulus

Son capas de nubes grisáceas o blanquecinas, con zonas más oscuras de aspecto redondeado, no fibroso. A veces aparecen aisladas y otras unidas entre sí.

Suelen ir asociadas a buen tiempo

Stratus

Capas de nubes grisáceas, de base uniforme, que suelen ocasionar lloviznas y fenómenos de nieblas, especialmente ésta última cuando están asociadas a fenómenos de estabilidad atmosférica por la presencia de algún anticiclón. Se suelen formar por enfriamiento de las capas inferiores de la atmósfera.

Cumulus

Son nubes de desarrollo vertical y con forma redondea en las que la parte superior recuerda por su aspecto a una coliflor. Existe un fuerte contraste entre la parte iluminada por el sol, de aspecto blanco brillante, y su base más oscura.

Están asociadas a movimientos ascendentes en la atmósfera y son típicas nubes de verano que se forman a partir de la fuerte evaporación hasta disiparse al caer la tarde.

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También son nubes de desarrollo vertical pero con mayores dimensiones que los cúmulos, en forma de grandes torres. Se distinguen en su parte superior por su forma aplastada, a menudo con forma de seta o de yunque.La base de la nube presenta un aspecto mucho más oscuro y va acompañada de nubes bajas que producen precipitaciones. Son de tamaño considerable, pudiendo alcanzar una longitud vertical superior a los 10 Km.

Están asociadas a rápidos fenómenos ascendentes del aire típicos de situaciones de inestabilidad atmosférica en primavera o verano provocados por el fuerte calentamiento. Se forman con gran rapidez y frecuentemente van acompañadas de fenómenos de tormentas y granizo.

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¿Y qué mecanismos hacen que el aire ascienda?

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Corrientes convectivas


Las nubes se originan como consecuencia del intenso calentamiento de la superficie terrestre. Este fenómeno es muy típico de los veranos en la Península Ibérica.

Las altas temperaturas del suelo actúan como foco de calor provocando un continuo ascenso de las masas de aire. A medida van cogiendo altura, sufren un progresivo proceso de enfriamiento condensándose así el vapor de agua y dando lugar a la formación de nubes, generalmente de desarrollo vertical (cumulonimbus).

En las zonas de descendencia del aire se produce el fenómeno contrario. Por ese motivo la atmósfera suele estar ocupada en tales circunstancias por nubes (ascenso del aire) y claros (descenso de las masas de aire).

La orografía del terreno:

Otras veces, la formación de nubes viene ocasionada por el obstáculo que representan algunas cadenas montañosas. Las masas de aire al chocar con la ladera de barlovento tienen que salvar la barrera orográfica, viéndose obligada a ascender. A partir de ese momento comienza el proceso de enfriamiento y condensación.

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Generalmente, este fenómeno provoca que las nubes descarguen su humedad en la ladera de barlovento, mientras la masa de aire continúa su curso por la ladera de sotavento, pero ya como masa de aire seca y sin precipitaciones, que a medida que desciende vuelve a calentarse. Este proceso es conocido también como efecto Foëhm

La presencia de borrascas


En las borrascas las masas de aire siguen una trayectoria en espiral hacia el interior. Teniendo en cuenta que en el centro de la borrasca es donde la presión atmosférica es más baja, pesa menos el aire, éste comienza a ascender, condensándose y originando formaciones nubosas que generalmente van a acompañadas de mal tiempo.

El proceso contrario se produce en los anticiclones, porque estos centros de acción suelen ir acompañados de movimientos descendentes de las masas de aire. En este caso, a medida que el aire va descendiendo, se calienta y se traduce en tiempo estable y despejado.   

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Los frentes


El choque de dos masas de aire con características físicas diferentes origina la formación de frentes. En este caso la masa de mayor densidad se introduce a modo de cuña debajo de la de menor densidad. Este fenómeno provoca un ascenso de ésta última, acompañado de un fuerte proceso de condensación y formación de nubes que frecuentemente se traduce en tiempo inestable y lluvioso.

Es la típica situación que encontramos en la Península Ibérica con la llegada del frente polar.

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EFECTO FOEHN

El efecto Foehn es propio de zonas montañosas. Se origina cuando fuertes vientos cargados de humedad chocan con una cadena montañosa que los obliga a ascender por la ladera de barlovento. Debido a la topografía del terreno, el ascenso de la masa de aire origina un proceso de enfriamiento y condensación del vapor de agua, que, en función del grado de humedad y la altura del relieve, termina con fuerte precipitaciones. Una vez superada la barrera montañosa, la masa de aire continúa su trayectoria por la ladera de sotavento; Pero ya se trata de vientos más cálidos y secos que a medida que descienden van aumentando su temperatura.

 

De este modo existe un marcado contraste entre ambas laderas: en barlovento se concentran las precipitaciones, mientras que en sotavento el tiempo es despejado,  acompañado de un aumento de las temperaturas hasta el extremo de secar la tierra y desencadenar paisajes con características semiáridas.

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