CONTENIDOS

3. LAS PLACAS LITOSFÉRICAS O TECTÓNICAS

3.1. Concepto de Placa Litosférica

Cada placa comprende una porción de Litosfera (Corteza más parte superior del Manto) y se corresponde con la corriente superficial de una célula de convección de la Astenosfera.

Una placa se relaciona con otra contigua de tres formas:

* Coinciden las corrientes ascendentes de las dos células convectivas: en superficie toman direcciones   divergentes; el material que asciende solidifica convirtiéndose en Litosfera y, por tanto, se construye nueva   Litosfera. Son los límites divergentes o constructivos, en los que se forma una dorsal centrooceánica.

* Coinciden las corrientes descendentes de las dos células convectivas: la Litosfera se hunde fundiéndose con   la Astenosfera. Una placa se desliza por debajo de la otra, lo que se conoce como subducción. La dirección   de ambas placas es convergente y se destruye la Litosfera antigua. El resultado es la formación de una   fosa oceánica.

      * Debido a la adaptación a la forma   esférica de la Tierra, los contactos   entre placas no siempre son   convergentes o divergentes, sino   que las corrientes de convección   pueden llevar direcciones más o   menos paralelas, en el mismo o   contrario sentido, e, incluso,   formar ángulo. En este caso   prácticamente ni se crea ni se   destruye Litosfera y los límites se   denominan transformantes.



Actividad 8

3.2. Límites de Placa

3.2.1. Dorsales

Las dorsales centrooceánicas son la manifestación de los límites divergentes o constructivos.

Las corrientes ascendentes de la Astenosfera provocan una elevación en el fondo del océano que puede llegar a recorrerlo de norte a sur, con una altitud de 1500 a 2500 metros sobre la llanura abisal.
En el eje de la dorsal (zona axial) aparece un valle, el rift, con actividad volcánica y emisión de gases a alta temperatura (humeros, negros o blancos según contengan o no contengan azufre).Por adaptación a la forma esférica de la Tierra, las dorsales están seccionadas y divididas en segmentos desplazados por unas fracturas denominadas fallas transformantes.

Procesos geológicos asociados a las dorsales:

* Vulcanismo: el ascenso de la Astenosfera, más   fluida que la Litosfera, da lugar a manifestaciones   volcánicas, generalmente poco violentas, de   lavas muy fluidas pero muy continuas.
* Creación de corteza oceánica: la solidificación de las corrientes ascendentes da lugar a la creación de   nueva corteza oceánica que empuja literalmente a la corteza más antigua. * Expansión del fondo   oceánico: se deduce del punto anterior. Al empujar la corteza preexistente, se desplaza todo lo que en   ella o sobre ella pudiera haber.

* Expansión del fondo oceánico: se deduce del punto anterior. Al empujar la corteza preexistente, se   desplaza todo lo que en ella o sobre ella pudiera haber.

3.2.2. Fosas

La convergencia de dos células convectivas contiguas hace que una de ellas se "doble" por debajo de la otra ("subducción") generando una depresión en el fondo oceánico a todo lo largo del límite, las fosas oceánicas, que pueden llegar a adquirir profundidades de más de 11.000 metros bajo el nivel del mar.

La placa que subduce genera movimientos sísmicos a todo lo largo y ancho de la misma. Se conoce como plano de Benioff al plano formado por la alineación de focos sísmicos asociado al plano de subducción.

Al subducir una placa bajo la otra se produce una fusión parcial, lo que da lugar a fenómenos volcánicos a lo largo de la fosa. Este vulcanismo puede originar el afloramiento de islas volcánicas. Dado que se sitúan a lo largo de la fosa y que ésta, dada la esfericidad de la Tierra tiene forma de arco, a estos archipiélagos se les llama arcos de islas volcánicas o simplemente arco-isla.

En muchas ocasiones, los sedimentos marinos se acumulan en la fosa, tapándola. Esta acumulación de sedimentos se denomina prisma de acreción y es la "materia prima" para la formación de orógenos junto con los arcos-islas.

Procesos geológicos asociados a las fosas:

* Sismicidad: la entrada de la placa en la Astenosfera y la fusión con ésta, provoca tensiones y   compresiones que junto con el rozamiento entre las dos placas dan lugar a terremotos.

* Vulcanismo: la fusión parcial de la placa que subduce origina arcos de islas volcánicas (Aleutianas,   Filipinas, Japón...)

* Orogénesis: cuando una o las dos placas que convergen en una fosa traen corteza continental, el   prisma de acreción y el arco volcánico se adosan a la masa continental originando un orógeno (Andes,   en el caso en que haya continente en una sola placa; Himalaya en el caso en que colisionen dos   continentes).

3.2.3. Transformantes

Cuando el límite entre dos placas contiguas no es ni constructivo (dorsal) ni destructivo (fosa), hablamos de límite transformante. En este caso las placas pueden ir paralelas o formando cierto ángulo entre ellas.

El rozamiento entre las placas en este tipo de límites genera, básicamente, procesos sísmicos, que serán tanto más fuertes o más débiles según la particular relación entre ambas placas:

* En Gibraltar la placa Eurasiática y la Africana son paralelas, con desplazamiento en el mismo sentido.   El rozamiento no es muy grande y los terremotos son de baja o media intensidad (terremotos de   Granada, Almería, Murcia).

* En el Mediterráneo oriental, estas dos mismas placas siguen siendo paralelas, pero el   desplazamiento es en sentido contrario. Los terremotos son de alta intensidad (terremotos de   Turquía).

* En la costa pacífica de Norteamérica, la placa   Pacífica y la Americana "chocan" en ángulo   recto, formando la falla de San Andrés, origen de   los terremotos de California, de alta intensidad.

Actividad 9



¡Las placas tectónicas están vivas!

   Efectivamente, las placas también se reproducen, crecen, y mueren.

* Se reproducen: observa el valle del Rift africano, la región de los Grandes   Lagos. Aquí la placa Africana se está dividiendo en dos, como si de una   célula que se divide por bipartición se tratase.

* Crecen: fíjate en el límite entre la placa Eurasiática y la Africana a lo largo   del Mediterráneo. ¡Está limitada por dos dorsales!, la Centroatlántica y la   del Mar Rojo. La actividad de ambas dorsales está haciendo que la placa   Africana vaya aumentando de tamaño.

* Mueren: ¿has visto una placa muy pequeña que hay en la costa   occidental norteamericana? Es la placa Juan de Fuca. A esta placa se la   está "tragando" la subducción y acabará desapareciendo. Ésta y la de   Cocos, en el Caribe, formaban una placa mucho más grande en el   Pacífico, de la que hoy sólo quedan estos dos restos. ¿Qué crees que le   pasará a la placa Filipina?

3.3. Evolución de los límites de placa

3.3.1. Límites constructivos

Un límite constructivo se suele originar bajo corteza continental. Básicamente consiste en la rotura en dos de una célula convectiva de la Astenosfera.

* En primer lugar, una masa caliente de la   Astenosfera asciende, produciendo un   abombamiento en la superficie de la   corteza. Cuando esta corriente empieza   a divergir, las tensiones que genera en el   continente hacen que se agriete y deje   escapar magma, originéndose un gran   valle con actividad volcánica. Esta   es la situación actual del Valle del Rift   en África (la zona de los Grandes   Lagos).

* Al continuar las tensiones, se llega a   romper la corteza continetal, fenómeno   conocido como ruptura continental,   capaz de explicar la fragmentación de   Pangea que definiera Wegener en 1912.   Entre los dos bloques continentales, se   forma corteza oceánica, con una dorsal   en medio. Esta situación se   corresponde con el actual Mar Rojo.

  * Una vez formada la dorsal, el funcionamiento de ésta va creando corteza oceánica continuamente,     con lo que la nueva va empujando a preexistente, dando lugar a la expansión del fondo oceánico     y como consecuencia, la separación de los dos bloques continentales, es decir a la Deriva     Continental. Esta es la situación del océano Atlántico actual.

  * Cuando la apertura del océano sobrepasa unos límites, se puede fracturar la corteza oceánica,     iniciándose un nuevo límite convergente, es decir una fosa.

Actividad 10

3.3.2. Límites destructivos

Ya hemos visto que se puede formar un nuevo límite destructivo (convergente o fosa) por tensiones en la corteza oceánica. Estos límites también evolucionan.

* Cuando se produce la subducción de   una placa por debajo de otra, aparte de   la fosa, se produce la fusión de parte de   la Litosfera, lo que origina un arco de   islas volcánicas, tal como ocurre   actualmente en multitud de   archipiélagos del océano Pacífico.

* Puede ocurrir que una de las placas que   convergen en la fosa, arrastre corteza   continental. Entre el arco volcánico y la   línea de costa del continente quedará   una porción de océano, conocido como   mar marginal (como el Mar de   Japón).

  * Según se acerca el continente a la fosa, los sedimentos marinos quedan atrapados entre el arco     volcánico y el continente, comprimiéndose hasta el punto de llegar a emerger. Estos sedimentos     comprimidos, junto con el arco volcánico se adosan al margen del continente dando lugar a la     formación de un sistema montañoso ("orógeno") en la costa continental. Un buen ejemplo de este     tipo de orógenos son los Andes.

* También puede ocurrir que la otra placa traiga   también un bloque de corteza continental. Al   llegar a la zona de subducción se repetirá todo   el proceso en el margen de ambos continentes.   El resultado será la unión de los dos   continentes ("colisión continental") y la   formación de un gran orógeno entre ambos.   Dado que este orógeno une los dos   continentes, recibe el nombre de sutura   continental, como el actual Himalaya.


¿Te acuerdas de las edades de la corteza continental y de la oceánica?

- La corteza oceánica no tiene más de 180 millones de años porque se   destruye constantemente en las fosas.

- La edad de la corteza oceánica aumenta paralelamente a ambos lados de   la dorsal porque en ella se está creando continuamente.

- La edad de la corteza continental puede llegar a casi 4.000 millones de   años porque, al ser menos densa no entra por las zonas de subducción y   no se destruye.

- La corteza continental nueva se forma mediante los orógenos, es decir por   adosamiento de sedimentos marinos en los bordes continentales. Es   como si se fuesen pegando "parches" en los continentes



Actividad 11

3.4. El ciclo de Wilson

Es un modelo idealizado de la evolución en el tiempo de las placas tectónicas en 6 etapas:

1. Etapa de Rift Africano: ruptura de la corteza continental y formación de una fosa o valle tectónico.

2. Etapa de Mar Rojo: separación de los dos bloques de corteza continental y formación de un océano     estrecho.

3. Etapa de océano Atlántico: el océano se abre, se produce la expansión y creación de corteza oceánica.

4. Etapa de océano Pacífico: la litosfera oceánica se rompe y subduce una placa bajo otra. Se crean los arcos     de islas volcánicas.

5. Etapa de orógeno Andino: un continente llega a la zona de subducción y los sedimentos marinos     comprimidos entre éste y el arco volcánico crean un orógeno litoral.

6. Etapa de orógeno Himalayano: se produce la colisión continental y se forma el orógeno de sutura.

El ciclo de Wilson se puede dividir en dos partes:

* Etapas expansivas, de la 1 a la 3, que se corresponderían con la fragmentación de Pangea, según la   teoría de Wegener.

* Etapas compresivas, de la 4 a la 6, en las que se reconstruiría una nueva Pangea



Actividad 12